升学奥秘经典 谁在掌握大学申请的资源

2014年3月21日 14:36

作者:南加州学院郭主任 选稿:马景华

  大学申请及SAT考试受到华裔家庭的重视,始于上一世纪八零年代中期,大洛杉矶地区华人创办的SAT补教机构,最早成立的约在一九八七年,此后的二十余年至今,SAT考试及申请进入名校,逐渐在重视儒家文化的华人教育中变为显学,百家争鸣,补习文化蔚为风尚,也造就出数百名SAT获得满分并进入美国顶尖学府的资优生。更有数万名学生进入理想大学就读。

  许多家长不明白美国大学如何挑选学生,简单的说,可分为三大项目:一、学业成绩。二、课外活动。三、人格特质。依照比重则是州立大学较看重GPA学业及SAT或ACT考试分数,约占录取条件的七成,课外活动与人格特质各占一成五。而私立大学则是学业成绩占五至六成,课外活动占二成,人格特质占二至三成。

  首先分析创始于一九二六年的SAT考试,SAT的前身是IQ智力或性向测验,认为字汇能力是决定智力高低的重要因素,首创的四大基本类型有三种是直接与字汇有关,包括反义字、类比(Analogies)、及句子填空 (Sentence completion),外加阅读测验合并成八十五道题的SAT考试。顺著时代变迁,一九九四年SAT取消反义字,二O O五年取消类比题,现存的版本是包括十九题句子填空及四十八题的阅读测验题。SAT考试喜欢采用具有难度的高阶单字,并且非常重视逻辑推理能力,喜欢从抽象的概念推演出答案。阅读测验名称为Critical Reading,看字面就知道需要具备类比推理分析文字能力才能作答,美国东部的长春藤名校Ivy League 喜欢学生参加SAT考试,认为SAT 高难度的单字及推理(包括英文、数学、写作三部分)才能测出资优生的 学术表现。SAT盛行于美国东、西岸地区,每年有一百四十万人参加,应考总数达两百万人次。

  不同于SAT重视高难度单字与推理,另一种盛行于中西部,一九五九年创始于Iowa州的ACT (American College Test)相较之下显得较容易准备,ACT 包括四个部分:英文、数学、阅读及科学(Science Reasoning)。所设计的题目侧重于高中学校所教过的内容,平铺直叙,大量减少了艰涩难懂的单字,注重文法及对文章结构内容的了解,而不像SAT文章需推敲作者的心态或语调(Tone)。数学仅有约四题为三角涵数,其余为基本的几何与代数,作文是可选择作答或不作答(但好的大学都要求提交作文成绩),科学部分并非针对真正的物理、化学深入研讨,而多半是对图表(Graph & Chart)做分析详读,找出模式(Pattern)作答。ACT 考试的难度在于对速度的要求,须在短时间迅速答完全部题目(题目量多但不如SAT难)。

  ACT较适合努力考过几次SAT,但分数不能达到理想目标的学生,转战ACT只要能够掌握速度,在校课业成绩(英文、数学、科学)不错的学生多半经过训练可得到好成绩,新移民学生若单字及推理阅读能力较弱时,考ACT较有可能比SAT容易拿到好成绩。(SAT满分2400分,ACT 满分36分),ACT 29 分相当于SAT 1300 分,考到30分以上已经可以申请许多优良大学(当然还要配合GPA 3.8或更好的成绩)。ACT 每年有120万人应考,一年有五次考试机会。

  除了SAT或ACT成绩之外,更重要的是高中生的在校成绩GPA。由于升学竞争,学生拼命争取高阶课程(AP、IB、荣誉班),造成水涨船高,UC加大录取新生GPA在Berkeley 加大平均4.17,UCLA 4.18, UC San Diego 4.07,都超过四分。许多家长在意学校的排名Ranking或GPA点数各校宽严不一,常常问我是否应学孟母三迁进入学业表现亮丽的明星高中,还是该避开激烈竞争,将学生转入不太具竞争力,容易将成绩挤到前五十或前二十名的中层或中低层学校。

  我的建议是如果学生在排名不佳的高中成绩名列前茅(前十到前二十名),就留在该校继续争取顶尖成绩,留在本校称王称后,不需转到明星学校做一个中等成绩的学生,但要加强个人特质或课外活动展示能力的培养。如果学生在好学校成绩始终提不上来(因为优秀者太多),但是念书主动积极认真,转到不是高手云集的学校,配合课后的补习加强,有可能获得在排名或GPA上的大幅提升,对申请大学根据区域性资源分配名额的录取法则,有可能会追到非常优秀的大学就读(依旧要有好的SAT或ACT成绩才行)。

  倘若学生不是自动自觉型,而是配合环境一起沈沦, 遇强则强,遇弱则弱,转学到较差的学校后成绩依旧维持中等平庸,则不需转校,环境的负面效应可能会降低学生的整体学习素质。不论好学校或中等、中下的学校,维持GPA 3.6 以上是基本要件,选择二至六门的AP课并通过考试也是申请好大学的普遍要求。

  除了SAT及GPA学业成绩之外,大学也重视学生与他人相处互动的能力,从学生所参与的课外活动及担任的职位可以判断申请者的社交、表达、应对互动,甚至处理人、事的协调技巧。高中社团中演讲、辩论、校刊、报纸或十项学术竞赛通长较能获得学术性活动的加分。外加音乐、艺术、体育其中一项兴趣才艺的活动以及各种学科为基础的社团,或是与就业工作相关、服务社区及义工性质也是不错的选项。

  课外活动在于精而不在多,很多人以为参加六种或八种社团会吸引大学审核官员的注意,但许多大学亦会核算学生花在所有课外活动、社区服务的总时数,时间花的越多,与学习课业本末倒置,反而得到负面印象,得不偿失。重点是选择一、二项作为主力表现,做创始人、会长、主席、财务长、秘书等都可,但要热情、真实作出实际成果出来才行。若是过分追求功利表现,刻意出国参加一些与自己志趣性向不符合的活动,在大学眼里可能会觉得过于矫情做作,与学生平日生活处事的人格特质落差过大,被审核委员识破,反而错失录取的机会。

  申请大学的最后一项重要资源是人格特质。想要进名校,先要提升能够吸引大学注意的个人特质。所有的大学都知道; 教育的核心价值在于人,以人为本,教育是提升人的素质与工作处事能力。简单的说,申请大学的关键在于把自己变得更有吸引力,透过成绩表现、个人自传、推荐信(某些私立大学要求面试)、课外活动、社区服务等项目及对所申请的大学及科系的了解,申请大学是另一种人际关系的整合与延伸,也是申请者与评审相互吸引的互动过程。

  在我长达二十三年辅导学生申请大学的经验中,塑造成功的个人特质须结合学生、学校与家庭三方面的紧密配合。从观念上出发,常助学生确定学业、事业与人生的方向,再开发学生的学习与人际关系(people’s skills)潜能,顺势带出学生性格上的优点与信心,教会学生主动负责,认真思考自己的未来,规划出人生的目标与道路。这些观念思维是申请大学自传的主要架构。

  大学看重个人特质中的多项元素,如自信、热忱、毅力、关怀、善心、口才、求知欲、好奇心、正面思想、对学术知识发自内心的热爱,关怀社会、济贫扶弱、沟通表达技巧与能力,创造力、领导力、想像力、把观念、想法化为行动的能力。简单的说,就是把自己对周围人与事的正面影响力发挥到极致。这些个人特质的养成无法只是静坐在教室中学得,必须透过家庭教育、社团活动、经过有爱心、有经验、良师益友的引导、潜移默化、见贤思齐、反省觉悟,并要多看、多听、多问、多做,有真正关怀他人的情操与爱心,并有实际行动能力,才能提升个人特质。诚如哈佛大学校长所言 : 『哈佛大学要找的,不单只是成绩优秀的学生,也是要找好心肠 (good heart) 的学生』。 当学生的GPA与SAT成绩不相上下时,个人自传与人格特质就是决定是否录取的最大关键。

  回顾过去辅导过的学生,秉持儒家重视学术与知识的好学精神,上万名学生中屡创佳绩,超过千人进入全美顶尖大学,进而获得硕士、博士等专业学位者大有人在,如今在各行各业中成中流砥柱、光耀门楣。一切成功都从意念出发,对每一个学生而言,当你想要成功并已决定去做正确的事情,你就已经走在成功升学的大道上了。

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